AFSCHEIDSINTERVIEW

De mensen zijn de belangrijkste succesfactor

Na bijna tien jaar is het straks tijd voor iets anders. Bart Van Den Meersche kijkt met veel warmte op zijn traject bij Proximus terug. Maar als een van de voortrekkers van de transformatie van het bedrijf weet de Chief Enterprise Market Officer van Proximus ook dat het werk nooit af is. “Om succesvol te zijn, moet je voorop blijven.”

Uw vertrek raakt nogal wat mensen. De woorden die daarbij terugkomen, zijn steevast ‘leiderschap’ en ‘inspiratie’. Wat doet dat met u? Bart Van Den Meersche: “Ik ben een gevoelsmens. De reacties doen enorm veel deugd. Het was geen gemakkelijke beslissing. Ik heb er goed over nagedacht en wist dat het afscheid emotioneel zou zijn. Maar eerlijk, de reacties die ik nu krijg, had ik niet verwacht. Het zijn tien fantastische jaren geweest bij Proximus. Ik wilde in schoonheid eindigen. Kijk, het beste uit mensen halen is altijd mijn grootste drijfveer geweest. Daar slaag je alleen in wanneer die mensen zich goed voelen en doen wat ze graag doen. De reacties van de collega’s bevestigen dat alleen maar. Het toont ook dat ik mijn beslissing op het goede moment neem. Ik wilde absoluut niet de man zijn die een jaar te lang aan boord bleef.” U begon uw carrière bij IBM, om na 28 jaar – en tegen alle verwachtingen in – naar het toenmalige Belgacom over te stappen. Bart: “Klopt. Bij IBM deed ik het enige sollicitatiegesprek uit heel mijn carrière. Ik had wiskunde gestudeerd in Leuven, maar zag mezelf niet in het onderwijs stappen. Ik kende op dat moment niets van IT, maar had wel al gehoord van IBM, dat toen bekend stond als het meest bewonderde en innovatieve bedrijf ter wereld. Ik mocht er starten als halftijds stagiair, helemaal onderaan de ladder. Elke dag pendelde ik met de trein van Oostende naar Brussel. Bij IBM heb ik alles geleerd. Ik heb er alle niveaus doorlopen, tot ik algemeen directeur was voor België en in de Europese directie zetelde.”

Belgisch bedrijf

Een eerder aanbod van Belgacom had u afgeslagen. Op een tweede uitnodiging ging u wel in. Hoe kwam dat? Bart: “Na een carrière van 28 jaar zat ik gebeiteld bij IBM. Iedereen verwachtte dat ik daar zou blijven. Maar ik wilde graag toch nog eens iets anders doen, bij voorkeur voor een Belgisch bedrijf, met het beslissingscentrum in eigen land en met zicht op een boeiende transformatie. Dat was precies de uitdaging waarmee Belgacom bij mij aanklopte. Ik kende het bedrijf al goed, want IBM en Belgacom waren klanten van elkaar. Toch was mijn keuze niet zonder risico. In alle eerlijkheid: Belgacom had toen geen al te positieve reputatie. Veel mensen konden maar niet begrijpen wat me bezielde. Maar ik had er vertrouwen in. Achteraf bekeken was het een van de beste beslissingen die ik ooit nam. Zelf had ik ook nooit verwacht dat het zo leuk ging zijn.” U werkte van heel nabij mee aan de transformatie van Belgacom in Proximus. Hoe blikt u daarop terug? Bart: “De transformatie van Proximus was bovenal een heel positief verhaal. In het originele plan stond dat Proximus enkel de commerciële naam zou zijn. Maar uiteindelijk groeide het project uit tot veel meer dan alleen maar een rebranding. Er kwam weer enthousiasme en fierheid in het bedrijf. Medewerkers lieten weten dat ze ook een Proximus-e-mailadres wilden. Op de dag van de aankondiging hebben we op de torens van de hoofdzetel in Brussel de nieuwe Proximus-vlag gehesen. In de voorgaande dagen konden de medewerkers hun handtekening op die vlag plaatsen. Daar is massaal op gereageerd. Dat gaf voor mij duidelijk aan dat we op de goede weg waren.”

BART VAN DEN MEERSCHE studeerde wiskunde aan de KU Leuven. Hij werkte 28 jaar voor IBM, onder meer als Country General Manager voor België en Luxemburg. In 2011 werd hij Chief Enterprise Market Officer bij Proximus.


“Veel mensen konden maar niet begrijpen wat me bezielde toen ik overstapte naar Belgacom. Maar ik had er vertrouwen in.”
Bart Van Den Meersche

Voortdurend anticiperen

Wat gaf u – als resultaat van de transformatie van Proximus – de meeste voldoening? Bart: “Dat we de Enterprise Business Unit op de kaart hebben gezet. Voorheen was dat zowat het buitenbeentje binnen Proximus. Vandaag is dat helemaal anders en doet Proximus het echt uitstekend in de markt van de grote bedrijven. Maar één silver bullet hebben we daarvoor niet gebruikt. Het gaat om een combinatie van heel veel dingen, met een duidelijke rode draad: we zijn altijd blijven anticiperen. Dat is een van de lessen die ik bij IBM leerde. Dat bedrijf domineerde de markt met zijn mainframetechnologie, maar begin de jaren negentig viel dat model helemaal uit elkaar. De pc maakte een snelle opmars en dat had IBM totaal niet zien aankomen. Plots vroeg de markt niet om technologie, maar om diensten en daar kon IBM niet snel genoeg op inspelen. Het aandeel kelderde en er volgde een zware reorganisatie. IBM-baas Lou Gerstner beschreef de transformatie van IBM in zijn boek ‘Who says elephants can’t dance’. Hij stelde dat de mensen de belangrijkste succesfactor zijn: de mensen meekrijgen, het beste in hen naar boven brengen.” Bood die ervaring inspiratie voor uw traject bij Proximus? Bart: “Jazeker. Proximus kende een vergelijkbaar verhaal. We zijn van een leverancier van connectiviteitsdiensten geëvolueerd naar een complete telecompartner. Kijk, het is verleidelijk om te focussen op de sterke producten die het op korte termijn goed doen, in plaats van op de moeilijke producten die op lange termijn misschien meer te bieden hebben. Bij Proximus hebben we net wel geanticipeerd. En met resultaat: veertig procent van onze omzet halen we vandaag uit IT-diensten.”

Proximus werkt in een heel concurrentiële markt. Maar hoe kijkt u algemeen naar het Belgische bedrijfsleven? Bart: “België heeft veel troeven, maar speelt die te weinig uit. Er is hier veel talent met een hoge productiviteit en een uitgebreide talenkennis. We zijn goed gelegen in Europa en huisvesten heel wat internationale instellingen. En toch zouden we onszelf beter in de markt moeten zetten, zoals bijvoorbeeld Ierland dat heeft gedaan voor de callcenters of Nederland voor de e-commercebedrijven.”

“HET BESTE UIT DE MENSEN HALEN: DAT IS ALTIJD MIJN GROOTSTE DRIJFVEER GEWEEST. EN DAAR SLAAG JE ALLEEN IN WANNEER DIE MENSEN ZICH GOED VOELEN EN DOEN WAT ZE GRAAG DOEN.”

Bart Van Den Meersche


Terwijl Proximus door een transformatie ging, zat de concurrentie natuurlijk ook niet stil. Bart: “Klopt, maar ik vind dat je altijd moet uitgaan van je eigen sterkte. Wanneer de concurrentie je nabootst, weet je dat je goed bezig bent. En opnieuw: we blijven anticiperen. We doen dat door in te zetten op glasvezel en 5G, maar ook met de Proximus Accelerators, de bedrijven die als vaste partner werden benoemd. Intussen blijft het landschap veranderen en krijgen we er nieuwe concurrentie bij, van cloudplatformen, bijvoorbeeld. Dat zet ons dan weer aan om naar SD-WAN te kijken en andere software-defined oplossingen. Op het eerste gezicht gaat dat in tegen het klassieke netwerk, dat uiteraard nog altijd heel belangrijk is voor ons. Maar tegelijk kunnen we dat maar beter zelf doen, dan dat we de disruptie van die dienst aan de concurrentie overlaten.”

Succes vraagt veel werk

Welk advies heeft u voor de collega’s die straks uw werk bij Proximus verderzetten? Bart: “We hebben alle troeven in handen om succesvol te zijn en te blijven. Maar dat is op zich geen garantie! Om succes te hebben, moet je vooral veel werk verzetten: om voorop te blijven. En wanneer je dan succesvol bent, mag je je niet in slaap laten wiegen.” Wat gaat u straks doen? Bart: “Geen idee (lacht). Ik heb nooit aan carrièreplanning gedaan. Ik wilde goed zijn in wat ik deed, en dat kan alleen maar als je graag doet wat je doet. En wanneer je iets graag doet, krijg je opportuniteiten. Ik heb altijd graag gesport en heb veel bewondering voor iemand als Wilfried Meert, mede-oprichter en voormalige organisator van de Memorial Van Damme. Misschien sla ik straks die richting in. Concrete plannen heb ik niet, maar ik heb wel de ambitie om alleen nog dingen te doen die ik graag doe, met mensen die ik graag mag. Niets moet, alles kan.”